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【インタビュー】里村明衣子「常に自分の最高を」WWEと選手兼コーチ契約

仙女とWWEのNXT UKで存在感を見せる里村

“ダブル二刀流”で日本と世界を魅了する。センダイガールズプロレスリング(仙女)の里村明衣子(41)は、世界最大のプロレス団体米WWEと日本人初の選手兼コーチ契約を結び、現在は英国を拠点にするWWEのNXT UKに参戦。仙女では選手兼社長として変わらず団体を背負う。それぞれで2つの顔を持つ“女子プロレス界の横綱”は、日英のリングで熱く生きている。【取材・構成=山田愛斗】

   ◇   ◇   ◇

世界最高峰への長旅は、10年前の門前払いから始まった。かねて海外志向が強かった里村は、2011年、WWEのリングに照準を合わせた。これまでの経歴、写真、映像と必要な資料すべてをメールで送信。トライアウト受験を目指したが、同団体から「必要ありません」と返信がひと言届き、書類選考で夢の扉は閉ざされた。

里村 まず11年にメールで断られたことが、自分的にはすごいショックでした。「今はセンダイガールズで力を尽くせ」ということだと解釈して仙女でやってきて。それでも海外志向は止まらなかったです。

12年からは米国の小規模団体に目を向けた。「興行に出させてください」と自らを売り込み、自費で飛行機のチケットを手配し、1年に1度ぐらいのペースで渡米。「今は大スターのミッキー・ジェームスとかと同じ大会に出て、私の試合を見た人から『すごい人がいる』といううわさが、どんどんどんどん広まっていきました」。16年ごろになると海外からのオファーが定期的に届き、「今度はイギリスで『メイコ・サトムラはすごい』と」。米英での小さな積み重ねが花を咲かせるようになった。

運命に導かれるようにWWEと交錯した。海外団体での実績が評価され、18年に米国で行われたWWE女子トーナメント「メイ・ヤング・クラシック」に招かれ、世界各国から出場した32人の中で4強入り。その直後にスカウトされた。

仙女の活動と並行して、まずは米国のWWEパフォーマンスセンター(トレーニング施設)で、計3カ月ほど特別コーチを務めた。「はっきりとは言われてなかったですが、最初はコーチだけで、試合を組まれる可能性もあったと思います」。コロナ禍で昨春の渡米計画が流れるなど、WWE本格デビューは幻となり、最高峰に手が届きそうで届かなかった。

そんな状況下で、今度は英国を拠点にするWWEのNXT UKから「選手とコーチ、両方でお願いしたい」とオファーがあり、1月29日に日本人初の選手兼コーチ契約が発表された。

里村 18年に(WWEの)トーナメントに出られたのは私にとって夢みたいな出来事で、こんなことがあるんだって。今回、この年齢で契約まで至ったのは「人生って奇跡は起きるんだな」と改めて思いましたね。選手とコーチの兼任は日本で私が初めてなんです。そこは仙女でやってきたことが認められたと思っています。

英国のプロレスファンをとりこにしてきた。18年3月にはファイトクラブプロ、19年9月には同国最大の団体プログレスで、それぞれ女子王座に輝いた。「イギリスでチャンピオンになってからすごく現地のファンが増えました」。プロレスが盛んなドイツやアイルランドの興行にも参戦。欧州人気が高まったこともNXT UKとの契約につながった要因のひとつだ。

現在は日本と英国を行き来しながら活動している。英入国時に10日、帰国時に14日の隔離期間があり、「移動だけで1カ月つぶれるので、練習は全然足りません(笑い)」。今後は英国で過ごす期間を増やす意向で、ロンドンのWWEパフォーマンスセンターを拠点に技術を伝えながら、自らのレベルアップを図る。

里村 日本とは全然違いますが、イギリスのレスラーの技術は最高で、レベルが高い印象です。私がコーチとして一緒に練習すると、向こうのレスラーは日本の技術も取り入れられるし、すごくいい効果が生まれています。

故郷新潟で中学3年までの15年間を過ごし、横浜を経て、仙台生活は17年目に突入した。

里村 とにかく仙女に没頭して、レスラーとしても経営者としても尽くしてきたので、役目を果たしながら1段上のステージに上がれたなと実感しています。

団体を長年続けてきたことで、思わぬ出会いもあった。「海外の選手が『日本で練習したい』となれば、センダイガールズに呼ぶこともできます」。4月11、12日の2日間、WWE年間最大の祭典「レッスルマニア」が米国で開催された。初日のメインイベントはスマックダウン女子王座戦。タイトル防衛に失敗したが、激闘を繰り広げたサーシャ・バンクスは、19年夏にお忍びで仙女の練習に参加したことがある。

きっかけは里村のSNSに届いた1通のメッセージだった。「日本で練習させてください」と連絡があり、単身で来日。1週間、仙女式を体験した。面識はなかったものの、「当然、私は彼女を知ってますよね。インスタのフォロワーを見たら450万人(当時=現在517万人)で、『えっ?』という感じで、この子が来るんだと思っていたら、本当に1人で来て、たくさん練習して帰っていきました」。すでに一流でありながら異国で学ぶ熱心さに驚かされた。

里村 彼女がレッスルマニアのメインですごい試合をして、本物志向のスーパースターが、仙女で練習をしたいと思ってくれる団体になれたことがうれしかったです。

WWEに言葉の壁は存在しないが、英語はどちらかというと苦手だ。「恥ずかしいぐらい全然ダメです。試合は無言でもできますが、練習は言葉にして教えないといけないので、それが本当に難しくて、毎日、胃がきりきりしています(笑い)」。身ぶり手ぶりを交えながらコミュニケーションを取っている。

里村 今のWWEは全世界を巻き込もうとしています。各国の選手たちをすごく尊重してくれて、「日本人は日本語でいいからアピールしてほしい」という感じで、「英語ができないからあなたはダメ」ではなく、その国の代表を集めて全世界に発信するやり方は素晴らしいと思います。

2月12日のNXT UKデビュー戦を勝利で飾るなど、シングル戦はここまで2勝1敗。3月5日の2戦目では王者ケイ・リー・レイとタイトル戦で激突し、敗れているだけに「もちろんリベンジしたいです」と王座奪取に燃える。

里村 私は里村明衣子そのものを受け入れてくれるイギリス、ヨーロッパのファンが大好きなんです。自分自身をもっと高め、常に自分の最高を求めていきたいです。

この道26年のレジェンドが描く夢物語に終わりはない。

◆里村明衣子(さとむら・めいこ)1979年(昭54)11月17日生まれ、新潟市出身。3歳から柔道を始め、黒埼中3年時に県大会優勝。95年4月15日、GAEA JAPANで当時史上最年少の15歳でデビュー。得意技はスコーピオ・ライジング、オーバーヘッドキック、デスバレーボム、スリーパーホールド。趣味は旅行、筋トレ、郵便局巡り、スーパーマーケット巡り、読書、舞台鑑賞。157センチ、68キロ。

里村明衣子(2016年11月16日撮影)

WWE里村明衣子かかと落とし一閃!無敗ヴァルキリー撃破し「次は?」

ヴァルキリー(右)とのシングル戦を制し、ガッツポーズで喜ぶ里村(C)2021 WWE, Inc. All Rights Reserved.

<WWE:NXT UK大会>◇29日(日本時間30日)配信◇英ロンドン

WWEで「女子レジェンド」と呼ばれる里村明衣子(41=センダイガールズ)が、同団体で無敗だったイーファ・ヴァルキリーに初黒星をつけた。「容赦しないわよ」と意気込む里村は、ショルダータックルや腕ひしぎ逆十字固めで攻め込むと、ヴァルキリーも日本式お辞儀で敬意を示した後から延髄切り、ドロップキックで反撃してきた。

関節技やキックの応酬が続くと、ヴァルキリーのオーバーヘッドキック、パワーボム、月面水爆と怒濤(どとう)の攻撃を浴びた。相手優位の時間帯を切り抜けた里村はDDTからスコーピオライジングでヴァルキリーの脳天にかかと落とし一閃(いっせん)。そのまま3カウントを奪った。

試合後、ヴァルキリーと抱擁を交わし、健闘をたたえた里村は自らのツイッターでは「この衝撃はなに? イーファに触発されたが、私はそんなに簡単にはいかないわよ。次は?」と英語で対戦相手の登場を待ち望んでいた。

ヴァルキリー(右)にスコーピオ・ライジイングを仕掛けた里村(C)2021 WWE, Inc. All Rights Reserved.

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過去最多9人在籍、日本選手が求められる背景/WWEの世界(2)

アスカ(右)とWWE女子タッグ王者に君臨していたカイリ・セイン(C)2021 WWE, Inc. All Rights Reserved.

4月22日配信のWWE・NXT大会では、Sareeeのリングネームで活躍していたサレイ(25)がWWEデビューを果たした。現在、中邑真輔(41)、アスカ(39)、戸沢陽(35)、カイリ・セイン(32)、紫雷イオ(30)、KUSHIDA(37)、里村明衣子(41=センダイガールズ)、樋口“イケメン”壮士朗(28=黒潮“イケメン”二郎)の日本人9選手がWWEと契約を結び、過去最多所属人数となっている。「WWEの世界」第2回は、WWEの「アンバサダー」を務めるカイリの証言をもとに日本人レスラーが増えつつある背景に迫る。【取材・構成=藤中栄二】

   ◇   ◇   ◇

WWEにはロウ、スマックダウン、NXT、NXT UKと4ブランドがある。ロウにアスカと戸沢、スマックダウンに中邑、NXTには紫雷、KUSHIDA、サレイ、NXT UKに里村が在籍し、各ブランドで活躍中だ。アスカとWWE女子タッグ王座も獲得したカイリは団体内に漂う日本プロレスへの敬意を感じてきたと明かす。

カイリ 日本のプロレスラー、日本のプロレスに対してのリスペクトがありますね。「あの選手が格好良い」とか、日本のプロレスの話をしているようなイメージです。

WWEの選手育成道場となるパフォーマンスセンターでは、日本の試合を見てプロレスの勉強をする選手も多いという。

カイリ 昼休みにはモニターがあるラウンジに選手たちが集まり、ランチを食べながらプロレスの試合を見るのですが、日本の試合もよく選ばれていました。小橋(建太)さんや三沢(光晴)さんの過去の試合をはじめ、もちろん今の試合もありましたね。日本で試合経験している選手はステータスが上がるようで「オレは日本に行ったことある」と自慢するのです。AJスタイルズさん、フィン・ベイラー(プリンス・デヴィット)さんは他選手から見られる目も違いましたね。

現在、WWEの選手統括トップは全日本プロレスで活躍したジョニー・エースことジョン・ローリナイティス氏(58)、パフォーマンスセンターのコーチは新日本プロレスでファイトしたジャイアント・バーナードことマシュー・ブルーム氏(48)が務めている。日本でキャリアを積んだ元選手が裏方に多い。

カイリ バックステージのプロデューサーもカメラマンも元プロレスラーが多く、日本のプロレスを知っている。欧州、米国とそれぞれプロレスのスタイルはありますが、日本は独特のジャンルに見られています。「なぜ日本人はやられても、やられても立ち上がり続けるのか」と。その侍スピリッツを驚かれます。

WWEと契約した選手はパフォーマンスセンターで一定期間、トレーニングを積むことにある。この場でも日本人レスラーであることが、1つのアドバンテージになるそうだ。

カイリ 真輔さん、アスカさんをはじめ、先輩方のご活躍があり、日本人レスラーは最初から注目されていると思います。その中でうまくステップアップしていくためには試合の技術だけでなく、マイクパフォーマンスやキャラクター、コミュニケーション力など、多くの要素が必要になってきます。

まだデビューしていない樋口“イケメン”もパフォーマンスセンターで切磋琢磨(せっさたくま)し、いずれデビューするだろう。世界のプロレスファンが注目するWWEでも「チーム・ジャパン」が一大勢力になりつつある。

NXT時代に紫雷イオ(左)ともリング上で並び立ったカイリ・セイン(C)2021 WWE, Inc. All Rights Reserved.
NXTでWWEデビューを果たしたSareeeことサレイ(上)(C)2021 WWE, Inc. All Rights Reserved.

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WWE里村がヴァルキリーとの対戦受諾「容赦しないわよ」と闘志燃やす

ヴァルキリー(左)とにらみ合う里村明衣子(C)2021 WWE, Inc. All Rights Reserved.

<WWE:NXT UK大会>◇15日(日本時間16日)◇英ロンドン

WWE参戦中の里村明衣子(41=センダイガールズ)が、黒い羽根で挑発してきたイーファ・ヴァルキリーとの対戦を受諾した。

先週8日のNXT UKプレリュード大会で、里村はタッグ戦終了後、ステージに登場したヴァルキリーに黒い羽根を置かれる意味深な挑発を受けていた。バックステージを歩き、ヴァルキリーを発見するとキッパリ。「この羽根の意味はわかっている。対戦を受けてやる」とにらみつけながら対戦を受ける意向を伝えた。さらに自らのツイッターで「イーファは本気なの? 私は容赦しないわよ」と無言を貫くヴァルキリーに対して闘志を燃やした。

里村は8日のプレリュード大会でエミリア・マッケンジーとタッグを組み、同王者ケイ・リー・レイ、アイラ・ドーン組と激突。場外でマッケンジーがレイにジャーマン・スープレックスで足止めし、さらにリングでドーンを丸め込み、3カウントを奪取して勝利。里村もリング介入を狙うレイをブロックする好アシストをみせた。因縁の王者にタッグ戦で勝利するなど、再び里村は勢いづいている。

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サレイWWEデビューへ意気込み「アメリカンドリームつかみにいく」

「アメリカン・ドリームをつかみにいく」とNXTデビューを控えて意気込むSareeeことサレイ(C)2021 WWE, Inc. All Rights Reserved.

<WWE:NXT大会>◇15日配信◇米フロリダ州オーランド

次週22日配信のNXT大会でWWEデビューすることが決まったサレイ(元Sareee)が抱負を口にした。

今年3月にWWEと正式契約したサレイは「デビュー10周年を迎えるタイミングで2度目のデビュー戦。アメリカン・ドリームをつかみにいく」と自らのSNSを更新。プロレス人生第2章となる米挑戦に決意を新たにした。

NXTのウィリアム・リーガルGMは「時間をかけて交渉し、サレイがNXTと契約した。彼女はとても特別でNXTのレベルを上げるだろう」と紹介。さらに現在、WWEで活躍する日本女子レスラーの名前を挙げながら「アスカ、カイリ・セイン、紫雷イオの成功とサレイ。最高峰のNXT女子部門だけにサレイのライバルがいる」と大きな期待を膨らました。

また英ロンドンを拠点とするNXT UKで活躍する里村明衣子は「彼女の笑顔はかわいいがとても強い心を持っている」と評価するコメントも寄せていた。

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「レジェンド」里村明衣子が王者・レイ破る 置き土産は意味深「黒い羽根」

タッグ戦でアイラ・ドーンにミドルキックを打ち込む里村明衣子(C)2021 WWE, Inc. All Rights Reserved.

<WWE:NXT UK特別大会プレリュード>◇8日(日本時間9日)◇英ロンドン

WWEで「女子レジェンド」と呼ばれる里村明衣子(41=センダイガールズ)が、因縁のNXT UK女子王者とのタッグ戦を制したエミリア・マッケンジーとタッグを組み、同王者ケイ・リー・レイ、アイラ・ドーン組と特別大会で激突した。

因縁の王者に押され、コーナーに追い詰められた里村は激しいストンプ攻撃を食らった。何とか抜け出すと蹴り連打からマッケンジーとの合体キックなどでドーンに反撃。さらに里村がスピンキックからオーバーヘッドキック、ジャーマン・スープレックスと連続攻撃でレイにダメージを与えたが、逆にゴリー・ボムを浴びて3カウントを狙われ、何とかマッケンジーの救援で逃れた。再びレイを捕獲し、顔面絞めに入るとロープエスケープされた。場外でマッケンジーがレイにジャーマン・スープレックスで足止め。さらにリングでドーンを丸め込み、3カウントを奪取して勝利。里村もリング介入を狙うレイをブロックする好アシストをみせた。

試合後、NXT UK女子王者組に勝利した里村はマッケンジーと抱擁していると、ステージにはイーファ・ヴァルキリーが登場。黒い羽根を花道に置いたヴァルキリーから意味深に見つめられ、里村は無言のメッセージを受け取った形となった。

試合後、エミリア・マッケンジー(左)と笑顔をみせる里村明衣子(C)2021 WWE, Inc. All Rights Reserved.

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「世界最高峰」里村明衣子が王者・レイと再び激突

ミリー・マッケンジー(右)を救出した里村明衣子(C)2021 WWE, Inc. All Rights Reserved.

<WWE:NXT UK大会>◇1日(日本時間2日)◇英ロンドン

WWEで「女子レジェンド」と呼ばれる里村明衣子(41=センダイガールズ)が8日、NXT UK王者女子王者ケイ・リー・レイとタッグ激突することが決まった。

リングに入った王者レイが「世界最高峰の里村明衣子を倒したぞ。私はお前たちの永遠の王者だ」と王座ベルトを掲げていると、話を遮るようにミリー・マッケンジーがステージに登場。「NXT UKに戻る完璧なタイミングを待っていたんだ。ベストを倒すためにここに来た」と挑発すると、アイラ・ドーンに背後から襲撃された。数的不利の状況に陥ったマッケンジーの救出のために里村が姿をみせ、乱闘の末にハイキックで王者レイを蹴散らした。

その後、里村がマッケンジーとタッグを組み、8日に英ロンドンで開催されるNXT UKプレリュード大会でレイ、ドーン組とタッグ激突することが発表された。

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里村明衣子「私なりの」被災地への思いリングで表現

DASH・チサコ(左)を押さえ込む里村明衣子(撮影・松熊洋介)

<センダイガールズ新宿大会>◇11日◇新宿FACE

東日本大震災から10年の「あの日を忘れない」と題した大会に、WWEのNXT UKに参戦中の里村明衣子(41)が、被災地への思いを背負って登場した。この日のために帰国し、5カ月ぶりにセンダイガールズのリングに復帰。「2万2000人という方が亡くなっていることを聞くと、完全復興というのは一生ないのかも。私なりの復興の意味を込めて試合をした」と被災地への思いをリング上で表現した。

05年7月の設立時から、みちのくプロレスの新崎人生らと携わり、震災後半年の11年8月から代表を務める。当時はいつまでやれるか分からない状況の中、関東などへの遠征で全国の人に支えられていることに気付いた。「10年前に引き継いで、予想ももつかないまま突っ走ってきた」。当時は感謝の気持ちすら抱けず「現状の悔しさに、いつか見てろよ、という思いだった」と心境を明かした。

そんな里村を支えてきたのは、この日戦って勝利したDASH・チサコの存在。「何も言わずにずっとついてきてくれた。仙台女子は胸を張って任せられる」。新たなスタートを切るため、今年1月、WWE参戦を決め、イギリスに拠点を移した。

この日の試合はお互いの意地をぶつけあった。序盤は里村の絞め技が何度もさく裂。DASHは必死に耐え、ロープをつかんで抵抗。膝蹴りやコーナートップからのフットスタンプを浴びせ「里村、こんなもんか」と挑発した。場外戦も展開された激闘は、最後里村のデスバレーボムで3カウント。「この10年間絶対に幸せになってやると思ってやってきた。本当に感謝の気持ちでいっぱい」と涙を見せた。

「これからも心は離れずにしっかりと応援したい。みんなトップスターになると思う」。里村は自らが育てた頼もしい後輩たちに後を託し、東北への思いを胸に、再び歩み始めた。【松熊洋介】

試合後のあいさつで涙を見せる里村明衣子(撮影・松熊洋介)
センダイガールズ新宿大会 試合前に黙とうをする里村明衣子(左から2番目)らセンダイガールズの選手たち(撮影・松熊洋介)

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里村、王座奪還ならず!王者レイ「尊敬している」

コーナーに追い詰めたNXT UK女子王者レイ(左)にミドルキックをかわされる里村(C)2021 WWE, Inc. All Rights Reserved.

<WWE:NXT UK大会>◇4日(日本時間5日)◇英ロンドン

NXT UK女子王者ケイ・リー・レイ(28=英国)が挑戦者里村明衣子(41=センダイガールズ)に敬意を表した。

メインイベントで里村を下し、19年8月からベルトを守り続ける王者レイは「最高のものが欲しかった。強さを証明したかった。ありがとうございました、明衣子。あなたを尊敬していますが、それをしなければならなかった。勝たなければならなかった…NXT UKのためではなく、私のために」と安堵(あんど)の表情。里村に対して感謝しながら激闘の末に成し遂げた王座防衛を振り返った。

王座戦では、エプロンからのデスバレーボムからDDT、ジャーマン・スープレックスと猛攻を仕掛けられたレイがDDTからレッグチョークで絞めた。里村のフロッグスプラッシュをヒザで迎撃し、ダメージを与えた王者は最初のゴリーボムを返されると、里村得意のスコーピオライジングを足をつかんで阻止。2度目のゴリーボムをたたき込み、3カウントを奪った。試合後には自ら里村に握手とお辞儀で敬意を表し、最後は抱き合っていた。

NXT UK女子王者レイ(右)のゴリーボムを浴びた里村明衣子(C)2021 WWE, Inc. All Rights Reserved.
NXT UK女子王者レイ(右)にスコーピオライジングを封じられる里村(C)2021 WWE, Inc. All Rights Reserved.
試合後、NXT UK女子王者レイ(右)と抱き合う里村(C)2021 WWE, Inc. All Rights Reserved.

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里村NXT UK女子王座奪取ならずも切り替え

里村明衣子(2019年3月11日撮影)

<WWE:NXT UK大会>◇4日(日本時間5日)◇英ロンドン

WWEで「ファイナル・ボス」と呼ばれる里村明衣子(41=センダイガールズ)が初挑戦のNXT UK女子王座を獲得できなかった。19年8月から約1年7カ月もベルトを保持する王者ケイ・リー・レイ(28=英国)に挑んだが、王者得意のゴリーボムに沈んだ。

関節技のかけ合いからスタート。ビンタ、ドロップキックを受けた里村は延髄斬りからリング中央でSTFで絞めあげた。ゴードバスターからの関節技、胸板へのサッカーボールキック連打を浴びると、コーナーに追い詰めてミドルキック連打で反撃。さらにエプロンから場外へのDDTと大技を受けるとエプロンでのデスバレーボムでお返し。バックドロップ、胸板へのサッカーボールキックなどで追い打ちした。

しかし得意のスコーピオライジングは足を捕まれて決めきれなかった。スーパーキックを食らうと負けじとオーバーヘッドキックで応戦したが、最後は王者得意のゴリーボムを浴び、フォール負けを喫した。試合後、レイから握手を求められると里村も強く握り返し、両者ともに頭を下げて抱き合っていた。

NXT UK参戦2試合目で巡ってきたベルト奪取のチャンスをものにできなかったものの、里村は自らのSNSで「立ち止まることはない。みなさん、ありがとうございました。間違いなく、ここで私のミッションを果たします!!」と投稿し、気持ちを切り替えていた。

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WWE里村明衣子がNXT UK女子王座に挑戦

NXT UK女子王者ケイ・リー・レイ(左)とにらみ合う里村明衣子(C)2021 WWE, Inc. All Rights Reserved.

<WWE:NXT UK大会>◇18日(日本時間19日)◇英ロンドン

WWE参戦中の里村明衣子(41=センダイガールズ)が3月4日(同5日)、英ロンドンでNXT UK女子王座に挑戦することが決定した。同王者ケイ・リー・レイとともに王座戦発表会見に出席した里村は「ケイ・リー・レイはまだ経験していないことがあります。それはまだ私とタイトルマッチをしていないということです。私が本当の意味でのチャンピオンを教えてあげます」と上から目線で堂々と言い切った。

NXT UK参戦について「やる気で満ちています。ここで使命があるように感じています」とベルト奪取への強い意気込みを示した里村に対し、これまで世界最高峰を連れてこいと発言していた王者レイも自信たっぷり。「里村明衣子はまさに私が望んでいた相手だ。私を含め世界は彼女をベストだと思っている。そして、もし私がベストになりたいなら、彼女を倒さないといけない」と使命感を口にした。さらに自信に満ちた口調で「私は最長保持記録を持つ女子王者だ。だから彼女を倒すことができる」と気合を入れた。

会見後、ベルトを掲げてきた王者レイに対し、里村は真正面から王者をにらみつけて火花を散らした。さらに自らのSNSで「私の新たなプロレス人生、しかもイギリスでのプロレスを皆さん見ていてください」と動画でファンに語りかけていた。

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里村NXT UKデビュー戦勝利 王座挑戦へ機運も

NXT UKデビュー戦に臨んだ里村明衣子(C)2021 WWE, Inc. All Rights Reserved.

<WWE:NXT UK大会>◇11日(日本時間12日)◇英ロンドン

WWEに電撃参戦した里村明衣子(41=センダイガールズ)が白星でNXT UKデビュー戦を飾った実況では「ジャパン・ファイナル・ボス」と紹介され、イスラ・ドーンとシングル戦に臨むと、5分26秒、必殺のスコーピオライジングでフォール勝ちを収めた。 NXT UK女子王者ケリー・レイも見守る中、里村は強烈なローキック連発して先制。執拗(しつよう)な顔面絞めで攻め続けた、かち上げ式エルボー、背中へのキックを浴びるとニールキック、左腕攻撃を仕掛けた。スープレックス、顔面への蹴り、ダブルニーなどを浴びたが、雪崩式ブレーンバスターで反撃。さらにDDTで追い打ちをかけ、最後は必殺技で仕留めた。

試合後、里村が視察していたレイをにらみ「(リングに)来い!」と叫ぶと、王座ベルトを掲げられる挑発も受けた。王座挑戦に向けた機運も高まった。

里村は18年にNXTで開催された女子トーナメント戦、第2回メイヤング・クラシックでWWE初参戦し、準決勝でトニー・ストームに敗れながらも4強に入っていた。

アイラ・ドーン(下)にスコーピオライジングを決める里村明衣子(C)2021 WWE, Inc. All Rights Reserved.

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里村「準備できてる」来週NXT UKデビュー発表

里村明衣子(2019年3月11日撮影)

<WWE:NXT UK大会>◇4日(日本時間5日)◇英ロンドン

NXT UK所属の里村明衣子(41)が来週12日の大会でデビューすることが発表された。映像で紹介された里村は「私は準備できている」と自信に満ちた表情で宣言した。対戦相手などは発表されていない。

1月28日(日本時間29日)にセンダイガールズからWWEへの参戦が発表された里村は英国を拠点とするNXT UKへの所属が決定。早速、同日のNXT UK大会に映像で登場し「多くの人が『私は世界一』と言っていますが、私は日本で数々のタイトルを勝ち取ってきました。そして、私はNXT UKにやってきた。覚悟しておけ」と参戦を正式表明していた。

里村は18年に米国で開催されたNXTの女子トーナメント、第2回メイ・ヤング・クラシックに単発参戦して以来のWWE参戦となる。

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里村明衣子NXT UK参戦「覚悟しておけ」宣言

WWEブランドのNXT UKへの加入が発表された里村明衣子(C)2021WWE,Inc.AllRightsReserved.

<WWE:NXT UK大会>◇28日(日本時間29日)◇英ロンドン

センダイガールズの里村明衣子(41)がNXT UKに参戦すると正式発表された。

映像で登場したNXT UK女子王者ケイ・リー・レイから「私の最長王座保持記録が日を追うごとに長くなっている。『世界のベスト』と対戦したい」と呼びかけられると、里村が登場。「多くの人が『私は世界一』と言っていますが、私は日本で数々のタイトルを勝ち取ってきました。そして、私はNXT UKにやってきた。覚悟しておけ」と宣言。さらにSNSを通じて「今、ロンドンにいます。WWE NXT UKのライバルを倒すためにきました」と投稿した。

里村は18年にNXTで開催された第2回メイ・ヤング・クラシックに単発出場し、メルセデス・マルチネス、ケイデン・カーターに勝利してベスト4に進出。25年のキャリアと技術を買われ、16年に発足したWWE UKへの加入が決まった。NXT総責任者トリプルHは「里村明衣子の存在がNXT UK女子部門におけるゲームチェンジャーになることは間違いない」とSNSを通じてコメント。WWEパフォーマンスセンターで選手育成にも携わるレジェンド、ショーン・マイケルズも「これは間違いなくNXT UKにとって大きなニュース。里村明衣子を知らない人に対して一言。心の準備をしておいて」とSNSで大きな期待を寄せた。

現在、WWEではロウにロウ女子王者アスカ、スマックダウンに中邑真輔、NXTに紫雷イオ、KUSHIDAが在籍。新たに英ブランドとなるNXT UKに里村が加わり、日本選手の充実度が増してきた。なおNXT UKは日本時間の毎週金曜日朝にWWEネットワークで配信されている。

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里村明衣子がWWEと日本人初のコーチ兼選手契約

ボディービルコンテスト ともにベストパフォーマンス賞を受賞した里村明衣子と岩田美香(2016年8月28日撮影)

センダイガールズプロレスリング(仙女)の里村明衣子(41)が、世界最大のプロレス団体、米WWEとコーチ兼選手として契約したことが28日、明らかになった。

新潟県出身で仙女の社長兼看板選手の里村は「女子プロレス界の横綱」の愛称で親しまれる。40歳を超えてもストイックに体を鍛え上げ、彫刻のような肉体を維持し続けるトップレスラー。コーチ兼選手としての契約は日本人選手初の快挙になる。

里村は19年にイギリス最大の団体プログレスに初参戦するなど、海外でも実績を積んできた。現在はWWE UKに参加中で、今月6日から同団体のトレーニングセンターがあるロンドンに滞在。試合に向けて準備を進めている。

WWEはハルク・ホーガン、ザ・ロックら世界的スター選手も参戦した老舗団体だ。過去には国内公演が開催されるなど日本でも人気があり、新日本プロレスでエースだった中邑真輔や女子レスラーのSareeeとも契約している。里村は今後も仙女の社長を続け、同団体に変わらず参戦する。女子プロレス界の大物が、日本と仙女を背負い、世界最大の舞台で異彩を放つ。

里村明衣子(2019年3月11日撮影)
橋本千紘(右下)にデスバレーボムをかける里村明衣子(2017年9月24日撮影)

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赤井、7番勝負最終戦は里村に敗れ「もっと強く!」

涙を流しながら7番勝負を振り返る赤井沙希(DDTプロレスリング提供)

<DDT:DDTで逢いましょう2020>◇3日◇東京・新宿FACE

赤井沙希(33)が、シングル7番勝負「おきばりやす」の最終戦で女子プロレス界の“横綱”ことセンダイガールズの里村明衣子(40)と戦い、敗れた。昨年11月から始まった7番勝負は3勝4敗で終了。多種多様な7人の女子選手と戦い、経験を積んだ赤井は「もっと強くなります!」と宣言した。

赤井は長い足を生かした力強い蹴りやバックドロップで果敢に攻め、10分を過ぎたところで隙をついて必殺技ケツァルコアトルを決めるが、里村が足をロープにかけ、カウント2。里村からデスバレーボム、スコーピオ・ライジングとたたみかけられ、13分3秒でカウント3を奪われた。

敗れても赤井にとっては胸を張れる内容だった。“横綱”里村の言動がそれを示していた。試合後は里村の方から手を差し出し、握手。里村はマイクを持つと「この3カ月間でチャンピオンになって、男子レスラーの中でずっとあきらめずにここまで来て、すげえなと思ってますけどね」と紅一点の所属選手としてDDTで奮闘し、KO-Dタッグ王者にまで達した赤井をたたえた。さらに「今日は赤井と戦って、自分自身が強くなった気がした。また、お願いします」と再戦も希望した。

DDT初となる女子シングルのメイン。里村に締めを任された赤井は感極まりながら里村への思いを語った。「ずっと背中見てばっかりじゃいられないです。里村さんがKOーDのベルトを巻いた姿見て、自分も女子とか関係なくベルトを目指していいんだって気付きました。里村さんが美しさって強いんだとか、いろんなことを気付かせてくれたきっかけの方です。でもずっと背中を見てばっかりじゃいられないです。自分たちの世代も里村さんの背中見て、追い越して、女子プロレス界といわず日本のプロレスを盛り上げていきたいと思います。最終戦を引き受けてくださってありがとうございました」と頭を下げた。

7番勝負は、13年のデビュー以来DDT唯一の女子選手として活動してきた赤井が女子シングル戦の経験を積むために始まった。藤本つかさ、朱里、安納サオリら現在の日本女子プロレス界の実力者7人と戦い終えた赤井は「負けても立ち上がったり、悔しい時ほど歯をくいしばったりするのってプロレスの基本だと思うんですけど、この7番勝負を経て、経験して、またプロレスの基本を感じさせていただきました」と感謝。自信を胸に「もっと強くなります!」と力強く宣言した。【高場泉穂】

試合後、勝者の里村明衣子(左)はマイクで赤井沙希をたたえた(DDTプロレスリング提供)

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全日本秋山準WWEゲストコーチ トリプルHと会談

秋山準

全日本プロレスは2日、秋山準(50)が5月12日から22日まで米団体WWEのトレーニング施設、WWEパフォーマンスセンターのゲストコーチとして招かれたと発表した。

パフォーマンスセンターで選手を指導するほか、最高執行責任者(COO)でもあるトリプルH(50)とも会談。NXT大会のテレビ収録も視察する。

WWEパフォーマンス・センターでは過去にケンドー・カシンこと石沢常光(51)、鈴木秀樹(40)、里村明衣子(40)らがゲストコーチを務めており、カシンは19年にWWEのコーチに就任した。

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仙女里村、東日本大震災教訓生かしイベント開催決断

橋本(中央奥)を中心に乾杯をする選手と参加者(撮影・山田愛斗)

センダイガールズプロレスリング(仙女)は1日、新型コロナウイルスの影響で開催か中止か難しい判断を迫られる中、仙台市内の道場でちゃんこイベントを行った。

宮城、山形、福島、茨城の4県から集まった約20人のファンにみそ、豆乳ちゃんこ、チヂミなどを振る舞い、仙女選手の出身地、入場曲問題など豪華景品が当たるクイズ大会も実施。2時間の交流を楽しんだ。

代表取締役兼選手の里村明衣子(40)は中止も頭をよぎる中、東日本大震災の教訓も生かし、通常通りイベントを行うことを決断した。「すごく悩みましたけど、消毒、手洗い、うがい、マスクと徹底的に気をつけてやりましたし、みなさんも気をつけて来てくれた。動ける人が動いて元気を出していこうというのはすごく重要で、それを震災で教わった。私たちは元気があるので、みなさんに元気を与えられるようにプロレスを通して活動したい」と言葉に力を込めた。

司会進行役とオリジナルクイズを考えたり、大車輪の活躍を見せた橋本千紘(27)は「暗いニュースばかりだけど、ファンと交流するのも大事。何がいいとは言えないが、プロレスやイベントで元気になって免疫力を上げてもらいたい」。仙女が元気や勇気を発信していく。【山田愛斗】

中学卒業でファンに贈られた花束を持つ愛海(前列中央)ら選手とイベント参加者たち(撮影・山田愛斗)

長与千種「仕掛けの最初」伝説GAEAジャパン復活

4月15日GAEAジャパン復活興行に向けた会見に出席した左から長与千種、彩羽匠、橋本千紘、里村明衣子

伝説の女子プロレス団体GAEAジャパンが15年ぶりに復活する。同団体の創始者長与千種(55)と愛弟子で現在センダイガールズプロレスリングを主宰する里村明衣子(40)、さらに長与の弟子彩羽匠(27)、里村の弟子橋本千紘(27)が5日、都内で会見し、旗揚げ記念日の4月15日に後楽園ホールで一夜限りの復活興行「GAEAISM」を行うと発表した。

長与は昨年12月8日、自身が4年前に立ち上げた女子プロレス団体マーベラスのリングに初めて選手として登場。試合後に同団体の代表を退き、ニュートラルな立場で女子プロレス界に「仕掛けをする」と予告してきた。長与は「この1つの爆弾が、仕掛けの最初」。この復活興行で業界を揺るがす狙いだ。

大会にはGAEAの過去と未来を詰め込む。セミファイナルは長与、里村、広田さくら組対KAORU、永島千佳世、植松寿絵組というGAEAOBメンバー夢の6人タッグ戦。05年4月10日、後楽園ホールでのGAEA最後の興行でシングル戦を行った長与と里村が15年ぶりに同じリング、そしてコーナーに立つ。里村は15年前の試合時に「直感的にこれが最後じゃないと感じた」と、いつか再び長与と交わる日が来ると感じていたことを明かした。12年に引退している植松以外の「5人が(女子プロレス界に)存在していることが奇跡」とし、「これぞGAEAジャパンという試合をお見せしたい」と意気込んだ。

メインは、GAEAジャパンや長与に憧れてこの世界に入った彩羽匠と橋本千紘の現在トップ2人のシングル戦。橋本は「GAEAジャパンを見て、プロレスラーになった私にとって、GAEAのリングで戦えるのは夢のよう」。彩羽は「GAEAは女子プロレスの全盛期の最後。そこからずっと止まっている。ここで動かしていかなければ」と覚悟を口にした。長与はGAEAの血を引き継ぐ2人の試合を「女子プロレス界の未来です」と語り、2人に「楽しみなさい。楽しめばもっと何か面白いことが誕生する」と言葉を贈った。

くしくも前日4月14日には、昨年11月に新日本プロレスと同じブシロード傘下となった女子プロレス団体スターダムの興行が控える。カリスマ長与にとっては「ラッキー」な状況でしかない。「ブシロードさん、ありがとう。もうラッキーすぎて。こんなにしびれることってないかな、と思うんですよね。大好き。言っときますけどケンカ売るつもりはない。たまたま。(2日連続興行は)あっちゃいけないでしょ、本来だったら。でも、だから面白いんですよ、プロレスって。何かを生み出すかもしれないし、ひょっとしたら、里村選手と一緒に何か感じるものがあるかもしれませんし。何が起こるかは生ものなので分かりません。でも、たくさんの伏線をはっています。もう自分の頭の中にはあります」と、うれしそうに謎かけをたたみかけた。

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ガイアジャパン15年ぶり復活!一夜限りの興行開催

4月15日GAEAジャパン復活興行に向けた会見に出席した左から長与千種、彩羽匠、橋本千紘、里村明衣子

伝説の女子プロレス団体GAEAジャパンが15年ぶりに復活する。

同団体の創始者長与千種(55)と愛弟子で現在センダイガールズプロレスリングを主宰する里村明衣子(40)が5日、都内で会見し、旗揚げ記念日の4月15日に後楽園ホールで一夜限りの復活興行を行うと発表した。セミファイナルは長与、里村、広田さくら組対KAORU、永島千佳世、植松寿絵組というGAEAメンバー夢の6人タッグ戦。メインは長与、里村それぞれの弟子、彩羽匠と橋本千紘がシングルで対戦する。昨年12月から女子プロレス界に「仕掛けをする」と予告してきた長与は「この爆弾が仕掛けの最初」と自信を口にした。

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